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廉价平板天线能很快面世吗?卫星天线厂家看法不一

来源 | 航小宇(ID:hangxiaoyucasc)

左起:Phasor首执赫尔弗格特、等向系统公司首执芬尼、凯米塔首执孔兹、Alcan系统公司首席财务官西拜、C-Com首执莱斯利·克莱因和吉莱特公司射频集成电路与天线技术主管沙维特

对于规划中的宽带巨型星座而言,平板天线被公认为是必不可少的。但对于这种天线能否在近期以足够低廉的价格生产出来,卫星天线厂家的意见却并不统一。厂家们都表示,人们追捧这类天线的热度实在太过高涨,以至于仅凭买家如何期待和卖家怎样夸口很难厘清事情的脉络。

平板天线创企Phasor公司首席执行官赫尔弗格特说:“我听说过一些很疯狂的说法,号称要让每部双波束太阳能自动捕获相控阵天线的价格降到50和100美元。”他说:“我觉得仅就材料费而言,批量再大你也达不到这种价位。”

这样的价格对于架在屋顶、通过静地卫星来传送电视或互联网服务的碟形天线来说很平常。正如SES主管技术开发的副总裁拉奥10月16日在VSAT大会上所言,要想造出比普通抛物面天线还便宜的卫星天线是很难的。他说:“不论你有什么技术,未来20年都难以在价格上打败一部74厘米VSAT天线。没什么东西能比25~30美元的一块金属板还便宜。”

比传统碟形天线占用空间小、还能同时跟踪多颗卫星的高科技平板天线则要另当别论。平板天线过往的价格实在太贵,以至于只有军方才经常使用。眼下有十余家公司正在尝试改变这一局面,想要打造让消费者和家底不厚实的企业也能用得起的平板天线。这些厂家个个都有自己的技术突破点。不过,事实表明,与业界要求相比,这些项目的进展并不尽如人意。

C-Com卫星系统公司国际业务发展主管德鲁·克莱因说:“我们都从一些运营商那里听到过很疯狂的要求,即需要数以百万计售价几百美元的天线。”C-Com生产碟形天线,眼下正在同滑铁卢大学合作研发一款平板天线。他说,这样的价位“未来十年”是可以达到的,而且也必须达到,以便满足新市场所需。他说,用2万乃至4万美元的天线想进入车联网环境是不可能的,所以必须把价位降到汽车厂家愿意支付的水平。根据凯利蓝皮书公司(KBB)分析师的说法,美国一辆新车的均价是3.5万美元。即使是对于均价为9.6万美元的高端豪华车买主来说,2~4万美元一部天线也是笔价格不菲的额外开销。

一些天线公司首先把重点放在了为愿意支付比消费者更高的价格的客户建造平板天线上面,比如以色列的吉莱特卫星网络公司。吉莱特射频集成电路与天线技术主管沙维特说,该公司新开发了供电扫平板天线使用的一款芯片,但把航空和大型企业机构作为目标客户。他说,至于如何进一步去开发消费者市场,公司眼下还在琢磨。他说:“我可以告诉你们,从技术和成本上说,要服务于这一市场有很大的障碍。”

卫星运营商——包括以传统静地通信卫星为主的那些运营商——一直抱怨天线技术进步太慢,从而拖累了其增长。许多天线公司正在把平板天线作为下一项重大技术突破进行投资,但却并非都对这项工作是否值得去做胸有成竹。通信与电力工业公司(CPI)主管业务发展的副总裁琼斯说:“我认为我们离看到两三百美元一部的消费者平板天线还差很远,而要想同目前针对高通量卫星的消费者终端竞争就需要有这样的价位。”

琼斯说,CPI并未参与平板天线项目,但眼下仍在使用碟形天线来追踪中低轨道卫星系统。为争取业务,CPI重点打造能非常精确地跟踪在天上移动的非地球同步卫星的天线,并使天线便于安装和部署。琼斯说,他并不认为抛物面天线会很快退出历史舞台。

静止不动的碟形天线对于静地轨道卫星很管用。但与静地卫星不同,轨道较低的卫星在天上的位置是移动的,从而要求天线系统也要随卫星的升起和落下而运动。在还没有商用平板天线可用的情况下,SES被迫依靠采用机械转向机构的两个碟形天线系统来保持同O3b卫星的持续联系,但这种办法费用很高。O3b卫星工作在8000公里的中地轨道上。

ComSys公司高级咨询师布尔说,他接触过的O3b用户对O3b系统本身及其服务水平都无怨言,但却都抱怨天线不给力,经常出这样或那样的问题,迫使他们只好加设冗余天线,而这些天线都不便宜。布尔说,O3b用户支付的O3b天线系统价格高达25万美元。但在2016年O3b被SES收购前,曾在O3b工作过的拉奥称,这一数字并不具有典型性,可能把信号转换器和备件的费用也算进去了。拉奥在VSAT大会上拒绝给出O3b天线的具体价格。

作为O3b的供货商之一,AvL技术公司主管企业销售的高级副总裁威尔基在一周前的卫星创新会议上称,该公司正在通过由美国政府资助的项目为平板天线工作“试水”。他说,这项工作有很大的风险,但该公司正在尝试做与其它平板天线厂家稍有不同的事情,产品有望在一两年内上市。

SES正在同Alcan系统公司、等向(Isotropic)系统公司和卫讯公司等三家公司合作为其下一代卫星系统“O3b增强”(O3b mPower)打造平板或低剖面电扫天线。“O3b增强”打算在2021年发射。位于德国达姆施塔特的Alcan系统公司已表示,其目标是要以不到1万美元的价格出售企业级平板天线,并以低于1000万美元的价格出售消费者级天线。公司首席财务官西拜说:“我们认为达到低于1000美元的价位是可能的。至于低多少现阶段还只能是推测,但这是可能的。”

等向系统公司首执芬尼称,该公司符合一网300~700美元价位要求的一款天线正在取得进展。一网公司低轨宽带项目的前10颗卫星预计将在未来数月发射。芬尼说:“我们符合这一价格区间要求,所以我们非常有信心。”

西拜称,由于距产品交付还差好几年,卫星业围绕商用平板天线存在很多“合理的怀疑”。Alcan系统公司自己的天线产品发布时间就已从2018年推到了2020年。他称硬件产品研制遇到问题和挑战并不奇怪。他说:“给我们些宽限。我们知道自己需要做什么。我们也知道此前让你们失望了。”

凯米塔(Kymeta)是首家发布电扫平板天线的公司,已在去年开始发货。公司首执孔兹称,凯米塔正在从巨型游艇船东、应急反应部门和小众政府用户中间寻找初期采用者。这些用户都很看重天线尺寸和外观等特征。孔兹说,凯米塔瞄准的下一批市场是休旅车、巴士和列车。他承认这些市场对价格要敏感得多,但称这些市场基本上还尚未被卫星业开发。凯米塔天线目前的最高售价达3.9万美元,尽管该公司打算通过批量生产把价格压低到1000美元以下。不过,孔兹并未给出实现这一目标的时间表。他说,天线本身的问题好解决,但现实是这还涉及到合作伙伴问题,而且市场的建立也需要时间。

赫尔弗格特说,经过大约7年的研制,Phasor的首批平板天线将在明年初生产出来。在美国和英国两地经营的这家公司眼下并未在制造面向消费者的天线,而把重点放在能买得起Phasor侧重于移动的产品的企业和政府用户身上,所面向的行业包括航空、海事和铁路运输。赫尔弗格特说,他预计不同的平板天线将会在不同的市场上取得成功,但不会有哪种天线能包治百病,从而席卷整个行业。